每一個問題,都有一個現成而漂亮的答案。而每一個創造者,都是自己動腦筋思考,在現成答案之外,找到另一個新答案的人。

 

  每個人在中學時代,都被問過這樣一個物理問題:「如何利用氣壓計決定一棟大樓的高度?」而幾乎每個用功學生的回答都是:「用氣壓計測量地面與樓頂的大氣壓力,然後用這個大氣壓力差即可計算出大樓的高度。」答案非常漂亮,也是參考書裡的現成標準答案。

 

  物理學界流傳這樣一則故事:某年,有一個學生對上述問題的回答居然是:「帶著氣壓計到大樓頂,氣壓計上綁著一條長繩,然後緩緩垂下,等氣壓計觸及地面時,再拉上來,繩子的長度即是大樓的高度。」老師給了他零分,但該名學生卻辯說答案完全正確,應該給滿分。

 

  最後師生同意請一位大師來做仲裁者。大師提醒該學生這是物理考試,答案一定要包含某些物理知識,然後給他六分鐘作答。

 

  過了五分鐘,答案卷上還是一片空白,大師問他是否要放棄,那位學生卻說:「答案有很多個,我只是在想哪一個答案最好。」然後振筆疾書,在最後一分鐘總算交了卷。他這次的答案是:」帶著氣壓計到大樓頂,彎身鬆手讓氣壓計落下,同時用碼錶測量氣壓計掉到地面所花的時間,大樓高度等於二分之一乘以重力加速度乘以時間的平方。」答案完全正確,而且也用到物理公式,老師只好給他接近滿分的高分。

 

  仲裁圓滿結束後,大師好奇地問該名學生還有什麼答案。結果,那位學生又一口氣說出了五個答案:一、晴天時,先測量氣壓計長度,還有它陰影的長度、大樓陰影的長度,然後利用比例就可算出大樓的高度。二、帶著氣壓計爬上樓梯,沿著牆壁以氣壓計的高度為單位做記號,一直標記到頂樓,看有幾個標記,再乘以氣壓計高度,就是大樓高度。三、把氣壓計懸吊在彈簧的末端,測量地面的重力值和大樓頂的重力值,從兩個值的差異也可算出大樓高度。四、在氣壓計上綁著長繩,垂到接近地面,像鐘擺般搖晃,從擺差時間也可算出大樓高度。五、去敲大樓管理員的門,對他說只要他告訴你大樓的高度,就把氣壓計送給他。

 

  大師聽了,問說:「難道你不知道利用地面與樓頂大氣壓力差來計算大樓高度這種正規的方法嗎?」學生回答說:「當然知道!但這些都是我動腦筋思考,自己想出來的方法啊!」

 

  這個故事在物理學界廣為流傳。那位擔任仲裁的大師是一九○八年的諾貝爾獎得主魯斯福特,而該名學生的名字叫做尼爾斯‧波爾,他後來成為舉世公認的物理奇葩,一九二二年諾貝爾物理獎得主,原子模型的締造者以及量子論的創建者。

 

  波爾所想出的其他五六個方法,也許都不如那個正規的現成答案漂亮而又便捷,但那些卻都是他自己動腦筋想出來的。愛迪生在他所創建的夢羅園的實驗室和工廠裡,在醒目的牆壁上都貼著芮諾茲所說的一句話:「人總是千方百計,避免真正用心去思考。」愛迪生以它來提醒自己和他的員工。

 

  「避免真正用心去思考」的確是多數人的通病,遇到問題時,總是先去找有什麼現成的答案可用,有什麼漂亮的公式可套,但套公式並不等於在思考。這些現成的答案、漂亮的公式,其實只是我們用來妝點門面的框框,它們阻礙了我們真正用心去思考。

 

  當然,上面關於波爾的故事有可能是編造的,其實它更像一則「科學寓言」,旨在告訴我們,每一個問題都不只有一種答案,真正有創意的人是喜歡自己思考,從現有的標準答案外找到其他可能答案的人。

 

  每一個想要發揮創意的人,也應該以它來提醒自己。

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王溢嘉的人文天地

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